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什幺,这年头发射卫星的火箭也有购物车可用?

什幺,这年头发射卫星的火箭也有购物车可用?

辛辛苦苦开发的卫星,应该找谁发射才好呢?就算科技不断进步,直到今日升空火箭的「性情」还是最难捉摸的,一不小心爆炸,所有的努力就付之东流了,选个有信誉的火箭公司还是蛮重要的。此外火箭的成本与发射费用好像一直都不太透明,如果火箭公司可以打造一个网路购物车,上面有很多选择方案就以及试算功能就好了。就在 11 月的最后一天,这件事情成真了!

洛克希德与波音合资的公司──联合发射联盟(United Launch Alliance,ULA)的执行长塔里·布鲁诺(Tory Bruno)在上个月底发布了这个崭新的购物网站:RocketBuilder.com,这让卫星开发商可以快速地搞清楚,以 ULA 的火箭送自己的卫星上太空到底需要多少钱。布鲁诺还说:「这就像去福特或雪佛兰打造你的客製车一样容易!」当然还是有一点不一样,操作这个网站的最终结果,是一个能把你的货物载到太空的火箭,单价超过 1 亿美元。不过呢,就像在亚马逊购物一样,这个网站除了让你可以调整各项火箭的细节,还可以让你「储存」自己「订製」的火箭,确定以后再提交给 ULA,然后进入到确认发射合约的阶段。

ULA 在过去 10 年主要是发射美国政府的卫星以及进行太空总署(NASA)的任务,此举看起来是企图深入商业卫星市场。布鲁诺说,该网站旨在让商业客户有「前所未有的透明度」来了解委託 ULA 发射卫星的真实费用。布鲁诺在华盛顿特区举行的记者招待会上说:「火箭上的标价贴纸其实只是冰山的一角,总体上其实还有很多其他的成本。」所以这个网站是给潜在的客户了解:需花费成本项目有哪些?又各耗费多少?

你想要发射什幺东西?你的卫星想要发射到什幺轨道?这些都在「火箭建造者」的自订範围内,然后根据你的卫星目的地(轨道高度)与他的尺寸,这个网站还可以计算出有效酬载护罩(payload fairing ,运载火箭尖端鼻锥封装卫星的容器)的尺寸需要多大?额外又需要多少的助推火箭?  此外客户还有客製化项目可以选择,其中包括给火箭加装上加机身影像系统,或者举办「发射任务扩大彩排活动」,甚至还可以加购 VIP 体验 – 你可以邀请 100 名宾客或投资者前来观看发射,用做为公关的用途。

这个网站非常地简单易用,笔者就提供一点快速上手懒人包(当然想真的买火箭就甭想了吧),就直接点选网站上的 BUILD 按钮来体验这个有趣的网站吧。整个购物流程分为 5 步骤:第一步,我们要确认发射日期,由于是发射火箭,只能选季,而不是确切日期,笔者有点急,就选 2017 年第一季 Q1吧。第二步是要选发射到的轨道,还有发射地点,因为我们在东亚,那就选在美国西岸发射,轨道则是太阳同步的好了。

什幺,这年头发射卫星的火箭也有购物车可用?

选轨道。

第三步骤的话就是火箭了,首先要输入酬载(payload weight)是多少?笔者输入 2,000 公斤(单位有分 KG 与 LB 磅),这样就只需要 ULA 最阳春的方案 – 只需要阿特拉斯 5 号火箭(Atlas V)不需要额外的助推火箭了(Solid Rocket Boosters,最多限挂 5 个),价格便宜多多,当然各位读者也可以输入更大的重量试看看何时会出现助推火箭?至于尺寸方面,笔者是设定 4 公尺(meter)、小号(small)的,对于迷你卫星应该就绰绰有余。在做出选择时,左边的画面都会有变化,上面「+」的按钮点下去,可以看到一些辅助说明。

什幺,这年头发射卫星的火箭也有购物车可用?

设定火箭。

步骤四的话,就是选择发射服务,毕竟买了火箭却没有发射那一点用都没有。core service 核心服务,就是基本的发射程序,然而酬载连结器(payload adapter,酬载物的卫星跟最上面火箭连接那个小圆环)、太空飞行器分离系统就得自己想办法做了,笔者当然不会自己做这种东西,那就只好选择「签名」(signature)方案啰,其中还包括像冲击测试之类的特别服务,其他更尊爵不凡的方案笔者就不试了,想知道箇中差异,可以参考 ULA 的比较表格。

发射火箭也要保费?总不希望火箭爆炸吧

最后到第五步骤的结算(SUMMARY),可以看到最后的购买价(Purchase Price)是 1.27 亿美元,真正的火箭成本跟发射费用只有 0.62 亿,那多出来的 0.65 亿是哪里来的呢?那是 ULA 加值费(ULA ADDED VALUE),算是保险费外加保固(火箭不是做好就马上发射的)的费用,这个费用是以可靠性、进度準确性、轨道最佳化 3 项来计算。在完成 113 次成功而毫无失败的发射任务后,ULA 宣称其火箭的可靠度,比起美国市场上的任何载具(包含汽车)还要更好,额外地甚至可以把卫星送到更好的轨道,使得太空飞行器的任务时间可以持续久一点。只要按下 ULA ADDED VALUE 右边的「Customize」(客製化)就可以进行调整,例如说调整保险费率、很準时的发射、以及卫星寿限的延长等,许多 ULA 的客户就在这里省下了许多宝贵的成本。

「仅仅 3 个月的延误,就可以让顾客损失高达 1,200 万的收入还有 1,800 万的误点损失」,布鲁诺在一份声明中说道,「在过去 5 年,ULA 的平均发射延误只少于两个星期。」

这种「加值费用」的部分,对于在该公司的竞争对手,尤其是 SpaceX 公司(PayPal、特斯拉汽车创始人艾隆‧马斯克创办的公司)来说,似乎不太妙。对于商业卫星营运公司而言,SpaceX 公司的价格相当地有吸引力,因为该公司的火箭比 ULA 便宜得多,最低就是 0.62 亿美元。然而,SpaceX 公司在过去两年已经发生两次重大的发射失败(其中一次搭载的就是 Facebook 的 2 亿美元卫星),这使得该公司的整体时程有相当的延误。所以 ULA 会想要证明,纵使他们的整体费用比较昂贵,但是客户长期使用上其实是省钱的,因为该公司的阿特拉斯 V 火箭值得信赖。

「没有人会想要选择不可靠的火箭,这样的火箭要不像冲天炮一样把宝贵的卫星给炸了,要不就是常常发生延误。」布鲁诺说,当然,也有一些是 SpaceX 独家而 ULA 所没有的服务,例如在 RocketBuilder 的网站上,你找不到这样的功能:可重複利用的火箭,火箭升到太空以后,还可以降落回地面。

其实 ULA 也有在降低火箭的成本。布鲁诺指出,就在几年前,Atlas V 火箭最阳春的发射方案一次也需要 1.84 亿美元;然而现在,发射 Atlas V 的最基本费用却只要 1.09 亿美元了。他表示: 「这是我们公司转型后的结果。」原因是供应链结成了策略伙伴,也精简了部分业务流程。此外,ULA 还从美国政府获得了很大笔的资金,用来发射空军的卫星,这也可能在一定程度上有分摊的效应,因而影响了商业上的价格。

不过呢,Rocket Builder 这个网站仅适用于商业客户,不代表可用来估计发射政府卫星的费用。根据布鲁诺所言,政府委託的发射案通常耗费 3 到 8 千万美元之间,而且政府可能还需要 ULA 额外的机密设备,这就是为什幺该网站不包含 ULA 的其他火箭如 Delta IV,因为它不可用于发射商业卫星。然而,ULA 正在研发一种全新的火箭,称为 Vulcan(《Star Trek》里面尖耳朵史巴克的种族),它应该也具有可重複使用的元素,这个计画将在 2019 年启动。而 RocketBuilder.com 在明年年底应该就会出现 Vulcan 的选项。

最后我们回头看这个网站的操作,所有的选项都确定了以后,就可以看你客製出来火箭的 3D 预览图还有 SPECS 了,然后可以选择 SAVE 来储存你的火箭啰。另外,真的想付费的话呢?想当然尔,是不会有刷信用卡或者现金面交的选项就是了,而是有「SUBMIT TO ULA」的按钮,不过这就是真的进行发射火箭的交易了,可不要乱按喔,天文数字的帐单寄到家里来,笔者可不负责呢。



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